超材料?比尔·盖茨支持公司造袖珍雷达,让无人机自主避开其它飞机

美国科技媒体GeekWire 3月15日消息,美国国家航空航天局(NASA)最近的测试表明,Echodyne制造袖珍雷达将让无人机可以在拥挤的空域自由飞翔。AiRanger无人机测试消息称,上个月,总部位于华盛顿州柯克兰(Kirkland)的Echodyne公司与NASA位于加州的阿姆斯特朗飞行研究中心合作,测试了美国航空航天技术公司(AATI)制造的AiRanger无人机。这架无人机自主飞行了14.5英里(约23公里)的航线,以模拟不久的将来商用无人机执行的检查任务。在这一过程中,无人机使用Echodyne的袖珍雷达自行探测和躲避了“非合作”飞机。据报道,Echodyne能够制造出大小和重量都与普通平板电脑差不多的功能齐全的雷达,这为无人机开辟了新的应用领域,例如自动驾驶的飞行出租车和货车。该公司的营销副总裁利奥·麦克罗斯基(Leo McCloskey)说“这是我们的根本突破。自动驾驶是未来。雷达是阵列中必不可少的传感器。”据介绍,Echodyne公司于2014年从高智发明(Intellectual Ventures)公司中分离出来,其投资者包括比尔·盖茨(Bill Gates)、瓦肯资本(Vulcan Capital)、麦德罗纳风险投资集团(Madrona Venture Group)等。该公司拥有使用高智发明的多种超材料(metamaterials)的许可证,这是人造材料,用于控制和操纵一系列物理现象,包括反射电磁辐射。报道称,正是超材料的使用让Echodyne制造出比传统雷达小得多、耗电少得多、也更便宜的雷达。麦克罗斯基说,美国联邦政府曾花了近10亿美元试图缩小相控阵雷达,但是失败了。Echodyne的方法代表了一种“阶跃功能变化”(step-function change),这为无人机制造商和运营商提供了“合适尺寸、重量和功率以及合适成本”的雷达。报道提到,这款雷达的价格是不到3万美元,也有其它用户尝试将其用于无人船。

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