运载火箭发射又传消息,巨型无人机强势介入,有望改变未来趋势

近年来“太空发射飞机”(Space Launch Plane)概念在全球非常流行,使用飞机作为载机在高空发射运载火箭将小型载荷送入近地轨道,不仅能降低发射成本,还能灵活选择发射地点和时机,避开恶劣天气的影响。最著名的太空发射飞机无疑就是同温层发射公司的ROC“大鹏”,这种最大起飞重量590吨、有效载荷250吨的六发双体喷气式飞机曾一度被认为将开创太空发射新纪元,其近地轨道发射能力高达6.1吨。但可惜的是在公司创始人保罗·艾伦去世后,“大鹏”被转卖后将专注于高超音速飞行器测试领域。另一种著名飞机维京轨道公司的“宇宙少女”号波音747,可空射一枚21.6吨重运载火箭,近地轨道发射能力为500千克。近日又一种太空发射飞机加入竞争,美国名不见经传的Aevum初创公司发布了其Ravn X全尺寸模型。与庞大的“大鹏”和“宇宙少女”号不同,Ravn X在设计上具有两个突出特点,一个是小尺寸,该机全重仅25吨,长24.38米,翼展18.29米,仅相当于一架A-5舰载攻击机。另一个就是无人驾驶,通过省去座舱来进一步降低操作成本。Aevum将Ravn X无人机视为其三级运载火箭系统的第一级,该机从跑道起飞后爬升至10000-20000米的高空,释放以半埋方式挂载于机腹的两级运载火箭。虽然Aevum没有透露火箭的重量,但声称该火箭能将100-500千克的载荷送入近地轨道,在发射能力上完全能与“宇宙少女”号竞争。Aevum表示Ravn X空射火箭时,火箭脱离机身0.5-1秒后就能点火,大幅降低了能量损失,这种点火方式对于有人驾驶太空发射飞机是无法实现的,因为太过于危险。通过采用这种创新设计,外加运载火箭95%的部分都可回收重复使用,以及无人机和火箭都使用随处可见的Jet-A航空煤油作为燃料,Ravn X的发射成本将降低到每千克几千美元的水平,与SpaceX公司的“猎鹰”9号持平,远低于现有小型运载火箭每千克超过20000美元的发射成本。除低成本外,Ravn X无人机的另一项优势就是快速响应,在接到任务之后能在3小时内将载荷发射入轨,这项功能引起了美国太空军的注意,已经与该公司签约执行ASLON-45系列小型卫星的发射任务,争取在2021年开始发射。但想要实现这个目标非常困难,因为Ravn X无人机目前仍处于ppt状态,原型机尚未开始制造,Aevum公司对其发射能力的宣传也涉嫌夸大,能否最终实现还有待观察。

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